Voie lactée, découverte d’un énorme filament reliant deux bras, onde Gangotri

Le filament découvert par les chercheurs relie le bras Norma au bras proche de 3 kpc dans la zone centrale de la Voie lactée (crédit : VectorMine, Shutterstock, ID : 1147477685) (voir image complète)

Une équipe internationale de chercheurs rapporte la découverte, dans une nouvelle étude publiée dans l’Astrophysical Journal Letters, d’une structure de forme particulière qui semble relier deux des bras de notre galaxie.
La Voie lactée est une galaxie spirale, ce qui signifie qu’elle possède plusieurs bras principaux qui partent du centre et sont presque concentriques. Certains bras ne partent pas de la zone centrale mais “jaillissent” des bras principaux eux-mêmes, comme des “sous-bras”.

Un filament relie le bras Norma au bras mineur à 3 kpc

Dans ce cas, les chercheurs ont découvert un filament de gaz très dense, fin et long qui s’étend du bras Norma à un bras mineur appelé bras de 3 kiloparsec (Near 3 kpc Arm ou 3 kpc Arm). Il s’agit d’un bras situé à environ 3,3 kiloparsec du centre galactique. Elle a été découverte dans les années 1950 ; elle s’éloigne lentement de la partie centrale de la galaxie et contient environ 10 millions de masses solaires de gaz.
Les chercheurs ont nommé ce long filament, qui s’étend à une distance du bras Norma comprise entre 6 000 et 13 000 années-lumière, l’onde Gangotri.

Découverte faite grâce aux données du télescope APEX

Au départ, ils ne cherchaient que des nuages de monoxyde de carbone froid, un gaz dense, lorsqu’ils ont découvert un filament présentant un niveau inhabituel d’ondulation, en parcourant les données recueillies par le télescope APEX à San Pedro de Atacama, au Chili.
En fait, le filament semble osciller de haut en bas, comme une sorte de zig-zag ou d’onde sinusoïdale, sur des milliers d’années-lumière.

Origine inconnue

Le filament de gaz s’étend de la zone centrale de la galaxie vers l’extérieur sur plusieurs milliers d’années-lumière reliant le bras principal de la Norma au bras secondaire à 3 kpc. Les chercheurs n’ont pas compris comment cette onde s’est formée, même si ces sous-structures des bras principaux de notre galaxie ont été analysées auparavant. Il n’existe tout simplement pas de consensus scientifique sur les mécanismes qui les génèrent ; les hypothèses incluent des phénomènes tels que l’auto-gravité, des phénomènes d’instabilité magnétique ou des effets de rétroaction causés par une supernova dans le passé.

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