Matière noire, les scientifiques analysent les galaxies satellites de la Voie lactée et obtiennent des indices importants.

Flux d’étoiles complexes causés par l’attraction gravitationnelle de la Voie lactée vers une galaxie naine proche (crédit : NASA/JPL-CALTECH/R. BLESSER (SSC/CALTECH))

Des analyses d’une précision probablement sans précédent de certaines des galaxies naines satellites de la Voie lactée ont réécrit le mouvement qu’elles ont fait pour se placer dans la position où nous les voyons aujourd’hui, relativement proche de notre galaxie.
Les chercheurs ont notamment découvert que la galaxie naine du Sagittaire et le grand nuage de Magellan ont « plongé » près de la Voie lactée au cours d’une période ne remontant pas à plus de 50 millions d’années.
Le poids, assez important compte tenu des deux galaxies naines réunies (il est calculé entre un cinquième et un tiers de la masse totale de la Voie lactée elle-même), a attiré la Voie lactée en créant une sorte de flux « remorqueur » vers la galaxie du Sagittaire.

Ces données et informations peuvent également être utilisées, comme l’expliquent les chercheurs de l’étude, pour déduire la forme et la quantité du halo de matière noire entourant notre galaxie et ainsi produire des informations très utiles sur la matière noire en général.
Ces premiers résultats montrent que la répartition de la matière noire autour de la Voie lactée est beaucoup plus complexe que ce qui avait été calculé auparavant. Le halo de matière noire prend la forme d’une sphère aplatie autour du disque de la galaxie, la zone supérieure étant tournée vers le plan galactique.

Cependant, déjà à 65 000 années-lumière du centre de la galaxie, la forme de ce halo commence à changer. La forme de citrouille qu’elle avait auparavant commence à basculer sur le côté. Cette torsion et cet étrange virage sont liés, selon les chercheurs, à la présence du réseau local de filaments de matière noire qui rejoignent généralement les galaxies et dans ce cas-ci, ils rejoignent la Voie lactée vers les galaxies naines voisines.
Selon Vasily Belokurov, astronome à Cambridge et l’un des auteurs de l’étude, obtenir des informations sur le halo de matière noire entourant la Voie lactée est très important non seulement pour mieux comprendre cette mystérieuse matière de l’univers mais aussi pour améliorer les modèles d’évolution du soi-disant « réseau cosmique », le réseau complexe de filaments de matière noire et de matière ordinaire qui s’est développé depuis le big bang jusqu’à aujourd’hui.

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