Le système actuel des océans à un point de non-retour ?

Selon une déclaration de l’université de Copenhague, le système mondial des courants océaniques pourrait avoir atteint un point de non-retour. En particulier, la circulation méridienne de retournement de l’Atlantique (AMOC), un phénomène de courant océanique atlantique important pour le système climatique mondial, a atteint une sorte de « point de rupture ».

L’AMOC perd de sa stabilité

Selon les scientifiques, qui ont publié leur étude dans Nature Climate Change, ce courant a perdu de sa stabilité au cours du siècle dernier.
Ce courant océanique mondial, dont le Gulf Stream fait également partie, est à l’origine de la stabilité des températures dans certaines régions du monde, notamment en Europe. Cependant, ce même courant peut également modifier le climat de la planète.
Tout effondrement ou changement substantiel du courant entraînerait des conséquences imprévisibles, notamment en Europe.

Ce que fait le courant AMOC

Ce courant déplace la chaleur des zones tropicales vers l’hémisphère nord. Pour ce faire, il transporte de l’eau chaude vers les régions les plus septentrionales en utilisant principalement les eaux de surface. Il en résulte un retour de l’eau froide vers les zones tropicales, une recirculation indispensable au maintien de la température des océans et donc de l’ensemble du globe.

Le courant AMOC peut fonctionner selon deux modes : fort et faible.

Selon les modèles réalisés par les climatologues, ce courant peut fonctionner selon deux modes : un mode fort, qui est ce qui a caractérisé ce courant au cours des derniers siècles, et un mode faible. Ce dernier mode, selon les modèles, peut entraîner des transitions assez brusques et rapides dans les températures des océans et le climat mondial. La crainte est que la transition du premier au second mode soit en cours.

Le changement pourrait provoquer un refroidissement en Europe

Il s’ensuivrait, comme le suggèrent les modèles des scientifiques, une période de refroidissement de l’Europe et un impact très fort sur les systèmes de moussons tropicales. Des études ont montré que l’AMOC est à son niveau le plus faible au cours des 1000 dernières années. Cependant, il n’y a toujours pas de preuve concluante que cet affaiblissement est un signe de transition du premier au second mode. Il pourrait s’agir d’un simple changement de circulation et non d’une perte de stabilité dynamique.

S’agit-il d’une perte de stabilité dynamique ?

Niklas Boers, l’auteur principal de l’étude, explique qu’il s’agit d’une différence très importante : si ce changement fait référence à une perte de stabilité dynamique, cela signifierait que le courant s’approche d’un seuil critique au-delà duquel un changement de mode s’amorce, un changement qui serait également assez soudain et en tout cas irréversible.
Il faudrait des données à long terme, dont nous ne disposons pas, pour faire de telles prédictions, mais les données acquises par les chercheurs dans cette étude, qui ont examiné les « empreintes digitales » de la température de surface des océans ainsi que les niveaux de salinité dans l’océan Atlantique, semblent suggérer qu’il s’agit effectivement d’une perte de stabilité.

Perte de stabilité causée par le réchauffement de l’océan Atlantique Nord

« La plupart des preuves suggèrent que le récent affaiblissement de l’AMOC est directement causé par le réchauffement de l’océan Atlantique Nord. Mais selon notre compréhension, il est peu probable que cela conduise à une transition d’état abrupte. Une perte de stabilité qui pourrait conduire à une telle transition serait attendue à la suite de l’afflux de quantités importantes d’eau douce dans l’Atlantique Nord en réponse à la fonte de la calotte glaciaire du Groenland, à la fonte de la glace de mer arctique et à une augmentation générale des précipitations et du ruissellement fluvial », explique encore Boers. Un constat certainement inquiétant.

  • Observation-based early-warning signals for a collapse of the Atlantic Meridional Overturning Circulation | Nature Climate Change (IA) (DOI : 10.1038/s41558-021-01097-4)
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