Le glacier massif du pôle Sud a reculé de 5 km en 22 ans et sa fonte s’accélère

Glacier Denman (crédit : NASA)

Un important glacier situé dans l’est de l’Antarctique a reculé de 5 km au cours des 22 dernières années, selon une équipe de chercheurs de l’UCI et du Jet Propulsion Laboratory de la NASA. Les mêmes chercheurs craignent que la forme particulière du glacier et la surface du sol sous la calotte glaciaire ne la rendent encore plus sensible à la fonte des glaces.
Les chercheurs ont analysé le glacier Denman, situé dans l’est de l’Antarctique, et ont calculé que si ce grand glacier devait fondre complètement, il en résulterait une élévation du niveau de la mer de 1,5 mètre à l’échelle mondiale.

Dans l’étude, publiée dans Lettres de recherche géophysiqueLes chercheurs montrent qu’ils ont traité diverses données relatives au glacier et à ses environs et qu’ils ont découvert des indices qui peuvent certainement être définis comme alarmants et tout aussi certainement liés au réchauffement climatique en cours.
Le glacier, selon les chercheurs, a perdu 268 milliards de tonnes de glace entre 1979 et 2017. Pour obtenir ces données, les chercheurs ont notamment utilisé le système de satellites COSMO-SkyMed de l’Agence spatiale italienne et son interféromètre radar.

« Les données de l’interféromètre radar à synthèse d’ouverture différentielle de 1996 à 2018 nous ont montré une asymétrie marquée dans le retrait de la ligne de fond sur l’interface sol-mer de la calotte glaciaire », explique Virginia Brancato, membre du JPL et auteur de l’étude.
Alors que le flanc est du glacier Denman semble relativement protégé par la présence d’une arête sous-glaciaire, le flanc ouest, d’environ 4 km de long, présente au contraire une profonde dépression et une forte pente, des conformations qui accélèrent la fonte. De plus, la conformation du sol en dessous, en particulier celui du côté ouest, accélère encore plus la fonte, la rendant plus rapide et plus irréversible.

Cette étude montre que l’Antarctique, le pôle Sud, un continent entièrement recouvert par une calotte glaciaire, est tout aussi dangereux que le pôle Nord en termes de fonte des glaces et d’élévation du niveau des mers qui en découle.
On peut donc certainement dire que l’idée selon laquelle le pôle Sud est une menace moindre que le pôle Nord en termes de fonte des glaces est fausse.

En réalité, les glaciers du pôle Sud n’ont peut-être pas été examinés et analysés aussi attentivement que ceux du pôle Nord, comme le suggère Eric Rignot, professeur de science du système terrestre à l’UCI et l’un des auteurs de l’étude : « Nous commençons maintenant à voir des preuves d’une instabilité potentielle de la calotte glaciaire dans cette région.