La prédation collective découverte dans les écoles d’anguilles électriques

Anguilles électriques (crédit : G.Garitan, CC BY-SA 4.0, via Wikimedia Commons)

Les anguilles électriques chassent en meute comme le font les loups ou les orques. C’est la découverte exceptionnelle faite par Douglas Bastosun, chercheur à l’Institut national de recherche sur l’Amazonie à Manaus, au Brésil, assisté de son collègue Carlos David de Santana du Smithsonian National Museum of Natural History à Washington DC.

Les deux chercheurs se sont engagés dans un effort de recherche d’une durée d’un an au cours duquel ils ont signé plus de 100 anguilles voltaïques électriques (Electrophorus voltai). En examinant les vidéos, les deux chercheurs ont constaté que les anguilles électriques pouvaient parfois adopter des tactiques typiques des animaux de meute pour chasser leurs proies.
Ce type de chasse se pratiquait surtout au crépuscule et à l’aube : les anguilles commençaient à se rassembler puis à nager en rond afin que les proies, représentées surtout par de petits poissons, commencent à se déplacer dans les eaux moins profondes.

À un certain moment, une sorte d’attaque synchronisée commençait alors : une partie des anguilles se mettait à couvrir la proie simultanément avec de puissantes décharges électriques provoquant la mort des poissons, qui restaient étourdis après avoir effectué un saut hors de l’eau en tombant puis en flottant à la surface où ils étaient alors rapidement mangés.
Selon les chercheurs, comme le rapporte la Nature, ce serait un comportement rare qui ne se produit que dans certaines circonstances, à savoir lorsque le banc de proie est suffisamment abondant et qu’il faut en profiter. Les anguilles électriques, en fait, au moins jusqu’à la publication de cette étude, étaient considérées comme des animaux qui chassent leurs proies seuls, généralement des poissons isolés attachés à courte distance tout en se reposant la nuit dans les bas-fonds.

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