Glaucome, l’intelligence artificielle permet de mieux évaluer les progrès que d’autres méthodes

Cette rétine montre plus de points éclairés (en blanc). Ces points sont des cellules nerveuses rétiniennes « malades » identifiées par la nouvelle méthode (crédit : UCL / Western Eye Hospital)

Un nouveau test capable de détecter l’apparition du glaucome 18 mois plus tôt que ne le permet la méthode « classique » a été mis au point par une équipe de chercheurs de l’Institut d’ophtalmologie de l’University College London en collaboration avec l’Imperial College London et le Western Eye Hospital Imperial College Healthcare NHS Trust.
Cette nouvelle technologie est soutenue par un algorithme d’intelligence artificielle, des algorithmes qui prennent de plus en plus le relais des méthodes classiques et standard dans de nombreux domaines de la médecine, y compris le diagnostic.

Comme l’explique Francesca Cordeiro, l’une des chercheurs participant au projet, il s’agit d’un « moyen rapide, automatisé et très sensible d’identifier les personnes atteintes de glaucome qui risquent de devenir rapidement aveugles ».
Le glaucome reste l’une des principales causes de cécité chez l’homme. On estime qu’il touche aujourd’hui plus de 60 millions de personnes dans le monde, un nombre qui doublera même d’ici 2040, en raison également du vieillissement continu de la population. Le glaucome peut s’aggraver et provoquer la mort des cellules de la rétine et donc la cécité.

Le nouveau test, appelé Détection des cellules rétiniennes apoptosantes (DARC), est basé sur l’injection d’un colorant particulier dans le sang de l’œil. Ce colorant fluorescent a tendance à se coller aux cellules de la rétine, mettant en évidence celles qui sont sur le point de mourir (elles apparaissent d’un blanc plus vif).
En fonction de la quantité de ces cellules mises en évidence, un algorithme informatique spécial, basé sur l’intelligence artificielle, évalue l’état de l’œil et donc la progression du glaucome.
La méthode a déjà été testée sur 60 participants, dont 20 atteints de glaucome et 40 en bonne santé. Les chercheurs ont pu prédire avec précision les dommages causés par le glaucome chez les sujets atteints de cette affection 18 mois plus tôt que ne l’aurait fait la technique actuelle d’imagerie de la rétine.

Il l’a diagnostiquée, c’est-à-dire à un stade plus précoce, en prédisant presque le cours de sa progression, ce qui peut bien sûr aider les gens à conserver leur vue, comme l’explique Eduardo Normando, premier auteur de l’étude.
« Ces résultats sont très prometteurs car ils montrent que le DARC pourrait être utilisé comme biomarqueur s’il est combiné avec l’algorithme aidé par l’intelligence artificielle », explique M. Cordeiro.

Les chercheurs veulent maintenant comprendre si la même méthode peut également être utilisée pour détecter rapidement les dommages causés à l’œil par d’autres maladies oculaires qui impliquent la perte de cellules nerveuses, principalement la dégénérescence maculaire liée à l’âge. Ils essaient également de comprendre si le même algorithme peut également être utilisé pour les maladies pulmonaires et peut-être évaluer les personnes atteintes de COVID-19 ayant des difficultés respiratoires.