Énorme éblouissement superficiel détecté sur l’étoile AD Leonis, à 16 années-lumière

Représentation artistique d’un éclat superficiel émis par l’étoile AD Leonis (crédit : Observatoire astronomique national du Japon)

Une énorme lueur stellaire émise par l’étoile AD Leonis, une naine rouge située à 16 années-lumière de nous, a été identifiée par des chercheurs de l’université de Kyoto.
En utilisant le télescope Seimei de 3,8 mètres, situé au sommet d’une colline à Okayama près de Kyoto, les astronomes, assistés par des collègues de l’Observatoire astronomique national du Japon, ont détecté un total de 12 lueurs d’étoiles et l’une d’entre elles était 20 fois plus grande que les émetteurs habituels du Soleil.

Il s’agit d’explosions soudaines émanant de la surface de l’étoile, comme l’explique Kosuke Namekata, l’un des auteurs de l’étude décrivant les identifications de ces éruptions publiées dans Publications de la Société Astronomique du Japon.
Les superflus sont relativement rares, du moins en ce qui concerne notre Soleil, et chaque fois qu’il y en a un, un énorme orage magnétique se crée qui, théoriquement (puisqu’il ne s’est jamais produit massivement), peut potentiellement endommager de manière significative toute l’infrastructure technologique de notre société.

C’est pourquoi les astronomes s’intéressent particulièrement aux superflus émis par d’autres étoiles, et AD Leonis lui-même, relativement proche, est l’un des meilleurs modèles à observer à cet égard.
Cette naine rouge de type M est en effet caractérisée par des températures de surface inférieures à celles de notre Soleil.

Déjà, après une seule nuit d’observation, les chercheurs ont identifié un énorme éblouissement superficiel causé par l’excitation des atomes d’hydrogène et l’émission d’une énorme quantité d’électrons de haute énergie.
« Plus d’informations sur ces phénomènes stellaires fondamentaux nous aideront à prédire les éruptions superficielles et éventuellement à atténuer les dommages causés par les orages magnétiques ici sur Terre », explique Kazunari Shibata, autre auteur principal de l’étude.