Des scientifiques étudient les sternes arctiques, les animaux qui migrent sur la plus longue distance au monde

Sterna paradisaea (crédit : pjt56, CC BY-SA 3.0, Wikimedia Commons)

La sterne arctique, l’un des animaux qui effectue les migrations les plus longues, a fait l’objet d’une étude par une équipe de chercheurs de l’Université de Colombie-Britannique. Cet oiseau, comme l’ont montré plusieurs études, connaît un déclin de ses populations et l’étude du trajet qu’il emprunte lors de sa migration pourrait s’avérer utile pour en comprendre les raisons.
Comme l’explique Joanna Wong, auteur principal de l’étude, il s’agit d’une espèce qui peut nous en apprendre beaucoup sur les écosystèmes, tous plus diversifiés les uns que les autres, qu’elle traverse au cours de ses migrations. Lorsqu’ils n’arrivent pas à destination, cela signifie qu’au cours de cette année-là, il y a eu un problème dans l’un des habitats qu’ils traversent sur leur chemin.

Pourquoi les sternes arctiques sont-elles en déclin ?

Comme l’explique Marie Auger-Méthé, professeur adjoint à l’université précitée et autre auteur de l’étude, les chercheurs ne savent pas ce qui pousse réellement les sternes arctiques à migrer sur des distances de plus en plus courtes. Cependant, étant donné que ces oiseaux effectuent ces longues migrations sur quelques itinéraires, cela signifie que l’un d’entre eux est lié à un habitat qui présente un problème, peut-être causé par l’homme. Il peut s’agir, par exemple, d’un parc éolien offshore ou d’un site marin où, ces dernières années, la pêche a été plus importante qu’ailleurs.

Une image plus claire de la migration des sternes arctiques canadiennes

« Ma seule attente pour cette étude était d’obtenir une image plus claire de la migration des sternes arctiques canadiennes », explique Wong. « Mais lorsque nous avons comparé nos résultats avec d’autres études de suivi des sternes, il était fou de constater qu’il y avait une telle similitude entre toutes ces études. C’était un modèle que nous ne pouvions pas ignorer. »
Pour mener à bien leur étude, les chercheurs ont utilisé des traceurs fixés au corps des oiseaux, puis ont attendu qu’ils reviennent et ont ensuite analysé le chemin qu’ils ont emprunté. Les chercheurs ont constaté que les sternes arctiques empruntent trois routes principales, deux à travers l’océan Atlantique et une à travers l’océan Pacifique.

En direction du sud, ils ont eu tendance à rester plus près de la côte.

Toutefois, cela ne se produit que lorsqu’ils migrent vers le sud ; lorsqu’ils migrent vers le nord, ils n’utilisent que deux des trois routes, l’une dans l’Atlantique et l’autre dans le Pacifique. De même, lorsqu’ils se déplacent vers le sud, ils ont tendance à rester plus près de la côte que lorsqu’ils se déplacent vers le nord.
Selon les chercheurs, ces animaux semblent vouloir retourner sur leurs lieux de reproduction dès que possible, car la concurrence pour trouver les meilleurs sites de nidification chez cette espèce est très forte.

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