Une très rare galaxie à anneaux détectée à 11 milliards d’années-lumière

Représentation artistique de R5519 (crédit : James Josephides, Swinburne Astronomy Productions)

L’image d’une galaxie extrêmement rare, décrite comme un anneau de feu cosmique, a été capturée par une équipe de chercheurs qui ont ensuite annoncé la découverte dans une étude sur Astronomie de la nature.
La galaxie a une forme très étrange, une forme circulaire avec un trou au milieu, une sorte de beignet cosmique avec une masse totale qui est environ la moitié de celle de la Voie lactée.

Une galaxie de forme similaire, assure Tiantian Yuan, du Centre d’excellence ARC pour toute l’astrophysique du ciel en 3D (ASTRO 3D), qui a dirigé l’étude, est un objet très curieux et jamais vu auparavant.
Baptisée R5519, la galaxie est située à 11 milliards d’années-lumière de nous. On pense que le trou noir au centre de cette galaxie est vraiment énorme et qu’il a un diamètre au moins 2 milliards de fois plus grand que la distance entre la Terre et le Soleil.

Vous vous souvenez du trou noir supermassif au centre de la galaxie Messier 87 dont une photo a été prise pour la première fois et publiée l’année dernière ? Eh bien, ce trou noir supermassif est 3 millions de fois plus grand.
Nous parlons du diamètre du trou noir, c’est-à-dire de la taille de ce cercle idéal qui englobe tout l’horizon des événements, cette « frontière » au-delà de laquelle rien ne peut jamais revenir, pas même la lumière. Nous ne parlons donc pas de la dimension du trou noir en soi, qui devrait essentiellement être une singularité non dimensionnelle.

La galaxie, telle que nous l’observons à cette distance, ressemble à une véritable forge d’étoiles : elle crée de nouvelles étoiles à une vitesse 50 fois supérieure à celle de la Voie lactée, qui est considérée en soi comme une galaxie assez calme à cet égard.
Une grande partie de cette activité de création stellaire se déroule dans l’anneau, une zone que les astronomes eux-mêmes ont décrite comme un « anneau de feu » pour cette même raison.

L’image de la galaxie R5519 capturée par les chercheurs (crédit : Tiantian Yuan/Télescope spatial Hubble)

La détection de cette étrange galaxie a été rendue possible grâce aux données recueillies par l’observatoire WM Keck à Hawaii et aux images du télescope spatial Hubble.
Il s’agirait d’une galaxie en anneau de collision, la première jamais découverte remontant à l’univers primordial.
On pense que ce type de galaxie se forme à la suite de violentes fusions avec d’autres galaxies. Dans l’univers local, ces galaxies sont très rares…