Une nouvelle paire de glandes salivaires dans la tête humaine découverte par hasard

Les flèches indiquent l’endroit où les chercheurs ont trouvé, bien cachée, une nouvelle paire de glandes salivaires (crédit : DOI : https://doi.org/10.1016/j.radonc.2020.09.034 – Radiothérapie et oncologie)

Une petite étude, publiée dans Radiothérapie et oncologiemontre que le corps humain peut encore être surprenant en termes de découvertes anatomiques. Si vous pensez que chaque recoin de l’intérieur de notre corps a déjà été analysé, déchiffré ou même découvert, vous vous trompez peut-être.
Comme le note le New York Times, qui reprend l’étude ci-dessus, une équipe de scientifiques des Pays-Bas a découvert ce qui devrait être une nouvelle paire de glandes salivaires. Ces derniers sont situés dans un coin caché de la tête, à un carrefour où la cavité nasale rejoint la gorge. Cette source de salive complètement cachée serait la première découverte d’un organe interne du corps humain (de cette taille) après presque 300 ans.

Jusqu’à cette découverte, en fait, ce que l’on savait, c’est qu’il n’y avait que trois paires de glandes salivaires à l’intérieur de notre corps : une près des oreilles, une sous la mâchoire et une autre juste sous la langue. Matthijs Valstar, chercheur à l’Institut néerlandais pour la recherche sur le cancer et l’un des principaux auteurs de l’étude, pense avoir trouvé une quatrième paire.
L’étude est limitée car elle a porté sur une population très restreinte de sujets humains, comme l’admet Valerie Fitzhugh, une pathologiste de l’université Rutgers qui figure dans le New York Times et qui n’a pas participé à l’étude. En tout cas, si cette découverte était confirmée, elle changerait l’approche que nous avons aujourd’hui concernant les différentes maladies dans lesquelles ces glandes sont impliquées.

Au départ, les chercheurs néerlandais n’ont pas commencé à chercher un nouvel organe, et encore moins une nouvelle paire de glandes. Ils ont donc été surpris de découvrir une nouvelle paire de glandes salivaires fines d’environ 5 cm de long autour des « tubes » qui relient les oreilles à la gorge après avoir commencé à disséquer deux cadavres.
Ce nouveau couple, le quatrième, est bien caché et très peu accessible, de sorte que le fait qu’il n’ait jamais été découvert peut se justifier.

Les glandes salivaires jouent un rôle très important dans l’organisme car elles produisent de la salive (au total, elles produisent plus d’un litre par jour chez un individu en bonne santé). Cette même salive est principalement utilisée pour lubrifier la bouche mais joue également un rôle important dans l’émission de la voix et la déglutition. Elle a également des pouvoirs de guérison rudimentaires (elle peut par exemple contrecarrer les mauvais microbes sur les plaies).

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