Une anomalie de froid a bouleversé la Rome antique en 43 avant J.-C., motif découvert

Cratère du volcan Okmok en Alaska (crédit : US Geological Survey)

Peu après la mort de Jules César (44 av. J.-C.), la Rome antique a connu une période exceptionnellement froide, à tel point que certains textes font état de pertes de récoltes, de famine, de maladies et même de troubles dans diverses régions de la Méditerranée. L’impact de ce froid anormal peut également avoir contribué à la chute de la République elle-même.
Qu’est-ce qui a pu provoquer ce froid anormal ?

Les scientifiques soupçonnent depuis longtemps que le coupable pourrait avoir été trouvé dans un volcan et une nouvelle étude est maintenant parue sur Actes de l’Académie nationale des sciencessuggère que ce volcan pourrait être l’Okmok, situé sur une des îles de la mer de Béring au large de l’Alaska, un volcan pratiquement à l’opposé du globe.
Les chercheurs, dirigés par Joe McConnell du Desert Research Institute de Reno, ont analysé, en les extrayant par des carottes de glace, des restes de cendres volcaniques prélevés dans les zones arctiques et ont établi un lien entre cette période de froid anormal de la Méditerranée et une évolution qui aurait dû se produire en 43 av.

Les chercheurs ont trouvé une couche de cendres volcaniques exceptionnellement bien préservée dans l’un des échantillons de glace qu’ils ont analysés et, grâce à de nouvelles mesures plus approfondies, ont identifié deux éruptions distinctes du volcan Okmok : une éruption de courte durée et presque localisée en 45 avant J.-C. et une autre plus puissante, avec des retombées globales de plus de deux ans, en 43 avant J.-C.
L’analyse d’autres échantillons a confirmé que cette deuxième éruption pourrait avoir été l’une des plus importantes de ces 2500 dernières années.

« Nous avons comparé l’empreinte chimique des tefras (restes de cendres volcaniques, n.d.r.) trouvés dans la glace avec les tefras des volcans que l’on pensait en éruption à cette époque et il était très clair que la source des retombées de 43 avant J.-C. dans la glace était l’éruption d’Okmok II.
D’après les modèles qu’ils ont ensuite réalisés, la deuxième éruption du volcan Okmok a dû avoir des influences mondiales puisque les deux années qui ont suivi l’événement ont été parmi les plus froides jamais ressenties dans l’hémisphère nord au cours des 2500 dernières années, tandis que la décennie qui a suivi l’événement a été la quatrième plus froide.

Les températures moyennes saisonnières devraient avoir baissé de 7°C par rapport à la normale en été et en automne. Les précipitations ont augmenté de façon spectaculaire (de 50 à 120 % dans toute l’Europe du Sud pendant l’été et jusqu’à 400 % en automne).
Il s’agissait de conditions très humides et froides, même au printemps, qui ont fortement réduit les récoltes et aggravé les problèmes d’approvisionnement alimentaire avec les bouleversements politiques conséquents et inévitables, comme l’explique Andrew Wilson, archéologue à l’université d’Oxford. Les famines ont touché non seulement Rome et ses zones d’influence, mais aussi l’Égypte et d’autres populations méditerranéennes.