Un scientifique calcule la probabilité d’une vie extraterrestre intelligente

Crédit : Free-Photos, Pixabay, 1031303

Dans une nouvelle étude publiée dans Procédures de l’Académie nationale des sciencesUn scientifique du département d’astronomie de l’université de Columbia utilise une technique statistique appelée inférence bayésienne pour comprendre les possibilités de la vie extraterrestre d’évoluer et de se complexifier comme cela s’est produit sur notre planète.
Sur Terre, la vie est apparue relativement rapidement : dès que les conditions se sont stabilisées et, surtout, sont devenues propices à la vie telle que nous la connaissons, il n’a pas fallu longtemps pour que le premier micro-organisme fasse son apparition, ce qui, après une lente évolution, a conduit à la société technologique que nous connaissons aujourd’hui.

David Kipping a calculé la probabilité de voir la vie refaire surface et le développement de l’intelligence si une histoire similaire à celle de la Terre devait se répéter. C’est un concept qui répondrait essentiellement à la question fatidique : l’existence d’une vie extraterrestre complexe ou intelligente est-elle probable ? Une question que, soit dit en passant, nous nous posons depuis de nombreuses décennies, voire des siècles, c’est-à-dire depuis que nous avons tourné nos yeux vers les étoiles.

Selon le chercheur, il y a quatre réponses possibles :

  • la vie est commune et peut souvent développer l’intelligence
  • La vie est rare, mais une fois qu’elle est née, elle développe souvent une intelligence.
  • la vie est commune mais l’intelligence se développe rarement
  • La vie est rare et le développement de l’intelligence est également rare.

Kipping lui-même explique la technique bayésienne utilisée pour aborder cette approche : « La technique est similaire aux cotes des paris. Il encourage l’essai répété de nouvelles preuves par rapport à votre position, essentiellement une boucle de rétroaction positive pour affiner vos estimations de la probabilité d’un événement ».
L’un des résultats les plus importants obtenus par le chercheur, en comparant ces scénarios, est que la vie commune est toujours au moins neuf fois plus probable que la vie est rare.

Cela peut être déduit du fait que la vie sur Terre n’est apparue que 300 millions d’années après la formation des océans, un début très rapide. Le chercheur en conclut que si une planète présente des conditions similaires à celles de la Terre et des calendriers d’évolution similaires, alors l’émergence spontanée de la vie devrait poser peu de problèmes.
On obtient alors un niveau d’insécurité plus élevé dans la réponse à la question : quand la vie extraterrestre peut-elle devenir complexe, différenciée ou même intelligente ? Dans ce cas, Kipping ne trouve qu’une probabilité de 3:2 en faveur de la vie intelligente.

Ici aussi, on prend l’exemple de la Terre : sur cette planète, il a fallu beaucoup de temps pour que la vie intelligente se développe, ce qui laisse penser que le développement de l’intelligence n’est pas une chose garantie, en effet il est assez rare et improbable : « Si on avait rejoué l’histoire de la Terre, l’émergence de l’intelligence est en fait un peu improbable », affirme le chercheur.
Ce sont des analyses qui, comme le chercheur l’admet lui-même, ne peuvent fournir aucune certitude car elles se fondent sur le seul exemple de vie que nous ayons, celui de la Terre. En tout cas, ce sont des résultats encourageants qui n’entrent pas en conflit avec l’idée d’un univers grouillant de vie.