Stimulateur neural programmable et chargeable à distance avec champ magnétique

Le premier implant neural qui peut être programmé et chargé à distance avec un champ magnétique (crédit : Secure and Intelligent Micro-Systems Lab/Rice University)

Un implant neural magnétique pour contrôler et limiter la douleur provenant de l’extérieur du corps. C’est ce que certains chercheurs de l’Université du riz ont conçu.
Il s’agit d’un appareil qui « peut être programmé et chargé à distance avec un champ magnétique », comme l’explique le communiqué de presse.

L’appareil pourrait, par exemple, stimuler la moelle épinière grâce à un émetteur magnétique implanté dans le corps.
Le système a été baptisé MagNI (implant neural magnétoélectrique) par les chercheurs eux-mêmes.
Le système pourrait être très utile dans tous les cas où il est nécessaire d’avoir une stimulation électrique programmable des neurones, par exemple pour les patients atteints de la maladie de Parkinson ou d’épilepsie.

Selon Kaiyuan Yang, professeur d’ingénierie électrique et d’informatique, l’un des scientifiques qui a développé le kit, il s’agit de la première démonstration pratique d’un champ magnétique alimentant un implant neural programmable : « En intégrant des transducteurs magnétoélectriques aux technologies CMOS (complementary metal oxide semiconductor), nous fournissons une plateforme bioélectronique pour de nombreuses applications. Le CMOS est puissant, efficace et économique pour les tâches de détection et de traitement des signaux ».

Par rapport à d’autres méthodes, telles que celles utilisant les ultrasons, les rayonnements électromagnétiques, les technologies optiques ou d’autres méthodes de stimulation, MagNI présenterait plusieurs avantages.
Tout d’abord, les tissus n’absorbent pas les champs magnétiques comme ils le font avec d’autres types de signaux. Les tissus eux-mêmes ne chauffent alors pas autant qu’ils le font avec les rayonnements électromagnétiques et optiques.

De plus, le système « ne nécessite aucune référence interne de tension ou de temporisation », comme le rapporte Yang lui-même.
Les chercheurs ont déjà testé l’appareil sur un Hydra vulgarisune petite créature marine, obtenant de bons résultats de stimulation.