Ménopause et prise de poids, des chercheurs découvrent un gène impliqué

Une étude sur l’hormonothérapie substitutive a tenté de déterminer si cette thérapie est réellement bénéfique pour les femmes qui connaissent des problèmes après la ménopause. L’étude a été menée par des chercheurs de l’UCLA et conclut essentiellement que la thérapie semble réellement bénéficier aux femmes, même si d’autres études sont nécessaires pour étudier la question.
L’hormonothérapie fournit des œstrogènes supplémentaires aux femmes qui connaissent des problèmes tels que les bouffées de chaleur ou la prise de poids après la ménopause. Cependant, cette même thérapie hormonale a été liée à des risques accrus de maladies cardiaques et de cancer du sein.

Les scientifiques de l’UCLA suggèrent, dans cette étude parue sur Nature Métabolismequi joue un rôle dans la prise de poids liée à la ménopause semble être un gène appelé « réprimant », exprimé par certains neurones du cerveau. La prise de poids serait en partie sans rapport avec la consommation alimentaire. En outre, les chercheurs eux-mêmes montrent dans l’étude que ce gène est important pour la régulation de la température, qui peut affecter le poids du corps.
« Nous voulons comprendre quels neurones sont les médiateurs des parties bénéfiques de l’hormonothérapie et les imiter sans hormones », explique Stephanie Correa, professeur de biologie et de physiologie intégrative et membre de l’Institut de recherche sur le cerveau à l’UCLA. « L’hormonothérapie peut être utile, mais elle traite l’ensemble du cerveau et du corps avec des hormones. Nous pourrions être en mesure de contourner l’hormone. C’est notre objectif et c’est très bien. Nous n’y sommes pas encore parvenus, mais nous apprenons ».

Les chercheurs qui sont parvenus à ces conclusions ont mené des expériences sur des souris mais, comme l’explique Edward van Veen, chercheur au laboratoire de Correa, il est possible que des neurones équivalents existent également chez l’homme. Cela signifie qu’il est possible de trouver une méthode pour les modifier et donc pour atténuer les effets de la prise de poids sans les effets secondaires de l’hormonothérapie classique.
C’est pourquoi les chercheurs ont analysé des dizaines de gènes dans l’hypothalamus de plus de 50 souris, tant féminines que masculines, en utilisant une technique connue sous le nom de « single cell RNA-seq », qui leur permet d’analyser une cellule à la fois.

Ils ont notamment étudié les neurones dotés de récepteurs d’œstrogènes, des neurones qui peuvent réguler l’activité de gènes spécifiques. Les résultats les plus significatifs ont été obtenus lorsqu’ils se sont concentrés sur le gène réprimé, exprimé dans un groupe de ces neurones sensibles aux oestrogènes limité toutefois presque entièrement aux femmes.
« Nous avons été ravis de découvrir non seulement des populations de neurones sensibles aux œstrogènes, mais aussi des différences dans ces populations entre les hommes et les femmes », rapporte Laura Kammel, une autre chercheuse participant à l’étude.

Selon Correa, la différence existant dans l’hypothalamus ventromédial entre les femmes et les hommes est très nette : « Les femmes expriment une tonne, et les hommes n’expriment que peu ou pas de répression dans cette région du cerveau. Parmi les dizaines de gènes que j’ai étudiés dans cette région, c’est sans doute la plus forte différence sexuelle que j’ai jamais vue ».
L’objectif est de déterminer si les neurones qui expriment le gène réprimé peuvent être manipulés, par exemple par le biais d’un médicament, afin de trouver une alternative à l’hormonothérapie et de contourner ainsi le besoin d’œstrogène lui-même.