Mars, une conversation entre deux personnes distantes de 5 mètres serait très compliquée…

Reproduction de la SuperCam montée sur le rover Persévérance. L’instrument est doté d’un microphone, grâce auquel le premier son martien a été enregistré (crédit : NASA/JPL-CALTECH/CNES/CNRS/LANL, via Wikimedia Commons)

Grâce au microphone monté sur le rover Persévérance de la NASA, une équipe de chercheurs a analysé ce qui est le premier enregistrement audio réalisé sur Mars. Dans l’étude, publiée dans Nature, les chercheurs décrivent une propagation du son jamais découverte sur Mars. Quoi qu’il en soit, la planète rouge peut être décrite comme assez calme en matière de bruit.

Premier vrai son martien

Nous n’avons pas souvent des enregistrements audio d’autres corps du système solaire. Si nous disposons de nombreuses images de Mars et des autres planètes du système, il en va différemment pour le son. Pour Mars, nous avons l’avantage de pouvoir y envoyer un rover, et c’est le cas de Persévérance (qui est arrivé sur la planète rouge en février 2021). Grâce au microphone dont il est équipé, les chercheurs ont réussi à obtenir le premier véritable son martien. La SuperCam, un dispositif important dont est équipé le rover Persévérance, est également dotée d’un microphone.

Tentatives précédentes d’enregistrement audio sur Mars

Le microphone monté sur Persévérance est un modèle similaire à celui qui se trouvait sur l’atterrisseur Mars Polar. Le contact avec cet atterrisseur a été perdu le 3 décembre 1999 alors qu’il effectuait sa descente vers la surface martienne. L’atterrisseur est toujours considéré comme perdu, à tel point que même les sondes orbitales, dont la sonde Mars Reconnaissance Orbiter, n’ont pas été en mesure de le localiser en prenant des photos de la zone où l’atterrisseur est censé s’être écrasé.
Le même microphone était également monté sur l’atterrisseur Phoenix, qui s’est posé sur Mars le 25 mai 2008. Cependant, ce dernier n’a pas pu faire d’enregistrements.
Le premier enregistrement n’a eu lieu que le 19 février 2021, pratiquement le lendemain de l’atterrissage du rover Persévérance.

A également acquis les données générées par le rover

Les chercheurs ont analysé à la fois les sons ambiants et ceux générés par le rover lui-même. Dans ce dernier cas, cela est utile car ils peuvent analyser les ondes acoustiques qui frappent les roches. En étudiant leur propagation (puisque nous avons tant de données sur ce qui se passe sur Terre), il est possible d’acquérir différentes caractérisations de l’environnement et de l’atmosphère martiens.

Mars est très calme

Pour en revenir aux sons ambiants, les chercheurs ont obtenu divers échantillons audio entre 20 Hz et 20 kHz, c’est-à-dire dans la gamme du spectre auditif humain. Les chercheurs ont constaté que la planète est très silencieuse, à tel point qu’ils ont d’abord pensé qu’il s’agissait d’un dysfonctionnement du microphone lui-même. Les quelques sons ambiants sont produits pratiquement uniquement par le vent.

Deux vitesses pour le son martien

Cependant, les chercheurs ont découvert que la vitesse du son sur Mars est plus faible que sur Terre (240 m/s contre 340 m/s). Il semble qu’il y ait deux vitesses de propagation du son sur Mars, une pour les sons aigus et une autre pour les fréquences plus basses.
Cela peut s’expliquer par le fait que l’atténuation de la propagation du son est plus importante sur la planète rouge, surtout pour les hautes fréquences.

La conversation entre deux personnes distantes de 5 mètres serait difficile.

Les sons à haute fréquence ont tendance à s’estomper très rapidement et ne se propagent que sur de courtes distances. Les chercheurs ont calculé qu’une conversation entre deux personnes distantes de 5 mètres serait assez difficile. La propagation est plus faible car l’atmosphère martienne est caractérisée par une présence beaucoup plus importante de dioxyde de carbone. En outre, la pression atmosphérique à la surface est au moins 170 fois plus faible que sur Terre.

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