L’étrange astéroïde Kleopatra analysé en détail : il a la forme d’un “os”.

Les observations les plus détaillées jamais réalisées sur l’astéroïde 216 Kleopatra ont été effectuées par une équipe de chercheurs utilisant le Very Large Telescope de l’Observatoire européen austral au Chili. Les détails des images et le niveau de netteté ont permis aux chercheurs de mieux découvrir la forme de cet astéroïde, ainsi que d’autres caractéristiques, qui ont surpris les scientifiques eux-mêmes : l’astéroïde ressemble à une sorte d’os, avec une forme nettement allongée. Les chercheurs ont également analysé plus en détail les deux petites lunes qui orbitent autour de 216 Kleopatra.

Corps unique dans notre système solaire

Les images ont été prises lorsque l’astéroïde se trouvait à environ 200 millions de km de la Terre.
Selon Franck Marchis, astronome à l’Institut SETI de Mountain View, l’auteur de l’une des deux études publiées aujourd’hui sur cet astéroïde, explique qu’il s’agit d’un “corps unique dans notre système solaire” qui pourrait nous fournir de nombreuses informations sur la façon dont les astéroïdes se forment dans notre système.

Il se trouve dans la ceinture d’astéroïdes

L’orbite de l’astéroïde se situe dans la ceinture d’astéroïdes entre Mars et Jupiter. Il est connu depuis plusieurs années : au début des années 2000, des observations ont permis aux scientifiques de se rendre compte qu’il s’agissait d’un astéroïde de forme très étrange et allongée, même si le niveau de détail n’était pas suffisant pour comprendre l’étrange forme en “os” (dans le communiqué de l’Eso, il est appelé “astéroïde en os de chien”).
En 2008, l’équipe de Marchis a ensuite découvert la présence de deux petites lunes qui ont été nommées AlexHelios et CleoSelene.
D’autres images ont ensuite été prises entre 2017 et 2019 avec l’instrument spécial du VLT de l’ESO appelé Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch (SPHERE).

Longueur d’environ 270 km

Grâce à ces images, les chercheurs ont créé des modèles 3D beaucoup plus précis que les observations des années précédentes, estimant la longueur de l’astéroïde à environ 270 km.

La masse de l’astéroïde est inférieure de 35 % aux estimations précédentes

Une autre équipe de chercheurs dirigée par Miroslav Brož de l’Université Charles de Prague a ensuite réalisé une deuxième étude, également rendue publique dans la revue Astronomy &amp ; Astrophysics, qui s’est principalement concentrée sur les deux petites lunes de l’astéroïde Kleopatra. Les chercheurs ont mieux calculé leurs positions et la façon dont l’astéroïde les affecte gravitationnellement. Grâce à ces données, les chercheurs ont également pu calculer avec plus de précision la masse de l’astéroïde, qui s’est avérée être inférieure d’au moins 35 % aux estimations précédentes.

Structure poreuse

Cet astéroïde, qui a probablement une composition métallique, semble avoir une structure poreuse, ce qui expliquerait sa faible densité. Il s’est probablement formé à partir de matériaux résultant d’un impact géant, tel que défini dans la déclaration publiée par Exodus.

Roue à très haute vitesse

Les chercheurs ont également déterminé que l’astéroïde tourne à une vitesse très élevée, juste en dessous de la limite au-delà de laquelle un astéroïde de cette taille commence à se briser. Cela signifie que même un petit impact pourrait soulever une certaine quantité de matériau de sa surface. C’est probablement l’une des raisons de la formation des deux petites lunes.

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