Le télescope spatial CHEOPS montre une planète chaude éclairée en rouge par l’étoile

Principales données du système dans lequel l’exoplanète WASP 189 est présente (crédit : Agence spatiale européenne)

La première recherche scientifique utilisant les données du télescope spatial CHEOPS a été publiée. Ce projet est mené par l’Agence spatiale européenne et la Suisse sous la direction des universités de Berne et de Genève.
Huit mois après son lancement, les premiers résultats du CHEOPS arrivent donc, ce qui ne déçoit pas ses attentes. L’étude a été acceptée pour publication dans Astronomie et astrophysique et décrit une exoplanète déjà connue, WASP-189b, des observations qui montrent que le CHEOPS lui-même est aussi précis que les scientifiques l’attendaient, comme le confirme Willy Benz, professeur d’astrophysique à Berne et chef du consortium du projet.

WASP-189b est une planète gazeuse géante, une fois et demie la taille de Jupiter, en orbite autour d’une étoile, HD 133112, à environ 322 années-lumière de nous. Plus grande et plus chaude que notre Soleil, cette étoile brillante a immédiatement fasciné Monika Lendl, astrophysicienne à l’Université de Genève et premier auteur de l’étude. Ce qui intéresse le plus les astrophysiciens est le fait que cette planète tourne très près de son étoile, 20 fois plus près que l’orbite de la Terre vers le Soleil.
Cela signifie, vu la taille de l’étoile, que la planète effectue une orbite en moins de trois jours. Étant donné que l’étoile est également beaucoup plus chaude que le Soleil, il s’ensuit que la planète reçoit une énorme quantité de chaleur et de rayonnement qui la fait littéralement virer au rouge.

Sa température de surface est extrême, comme l’explique Lendl elle-même, et c’est précisément pour cette raison qu’il a été classé comme un « joviano ultra chaud ». De plus, il tourne toujours le même visage vers l’étoile. Elle a donc un côté toujours éclairé et un côté toujours dans l’ombre, ce qui distingue l’atmosphère de cette planète de ce qui peut être l’atmosphère de Jupiter ou de Saturne, les deux autres géants gazeux de notre système solaire.
Selon les chercheurs, la température de surface du WASP-189b est de 3200 °C, une température suffisante pour vaporiser le fer.

Pour analyser la planète, le télescope spatial CHEOPS a mesuré la lumière de l’étoile avec une extrême précision, en particulier la diminution de la luminosité lorsque la planète passe devant elle. Et, étonnamment, les chercheurs ont découvert une baisse de luminosité alors même que la planète passait derrière l’étoile. En effet, cette planète géante est si proche de l’étoile que son côté diurne est très lumineux et, lorsqu’elle passe derrière l’étoile, les astronomes sont également capables de calculer la luminosité réfléchie de la planète manquante.
C’est précisément en raison de ces circonstances que les chercheurs ont découvert que cette planète ne reflète pas toute la lumière de l’étoile. Cela peut signifier que son atmosphère est dépourvue de nuages, qui ne peuvent évidemment pas se former à des températures aussi élevées. Et c’est précisément pour cela que la surface de la planète se réchauffe jusqu’à atteindre des niveaux presque record, en rouge.

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