Le soleil précipite les satellites vers la Terre beaucoup plus rapidement

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Selon un nouvel article de Space.com, un phénomène décrit comme “inhabituel” se produit sur les satellites en orbite autour de la Terre. Selon l’article, des techniciens travaillant sur la constellation de satellites Swarm de l’Agence spatiale européenne (ESA) ont remarqué que plusieurs de ces satellites, qui sont en orbite pour effectuer des analyses du champ magnétique terrestre, ont commencé à “rentrer” vers la Terre à des vitesses anormalement élevées (jusqu’à 10 fois plus vite qu’auparavant).

La vitesse des satellites rentrant dans la Terre

Alors qu’au cours des 5-6 dernières années, les satellites s’approchaient de la Terre à une vitesse de 2,5 km par an, comme l’explique Anja Stromme, l’une des techniciennes travaillant sur la mission Swarm de l’Agence spatiale européenne, à partir de décembre 2021, cette vitesse est passée à 20 km par an. Cette vitesse dépend de la résistance que le satellite rencontre lorsqu’il commence à affronter l’atmosphère. En s’approchant de la planète, le satellite commence progressivement à ralentir, précisément à cause de la friction. Il s’agit d’un phénomène bien connu et, en fait, les techniciens travaillant pour la station spatiale internationale effectuent des manœuvres continues pour s’assurer que l’orbite du vaisseau spatial se trouve toujours à environ 400 km au-dessus de la surface de la Terre.

Phénomène dicté par le vent solaire

Selon les chercheurs, cette augmentation de la vitesse de chute des satellites vers la Terre dépend de la quantité de vent émis par le Soleil. Et le vent solaire dépend, à son tour, des cycles solaires. Le dernier cycle solaire s’est terminé en décembre 2019 et a vu une quantité de taches solaires inférieure à la moyenne. Cependant, depuis les derniers mois de 2021, le Soleil semble s’être “réveillé”. Le vent solaire a commencé à être plus fort et davantage de taches solaires, d’éruptions et d’explosions ont été générées à la surface de notre étoile.

Tout n’est pas clair

L’atmosphère terrestre a dû subir ce changement, mais tout n’est pas clair comme de l’eau de roche, comme l’explique Mme Stromme elle-même. Il est évident qu’il y a eu un déplacement de l’air plus dense vers le haut, ce qui a provoqué un phénomène complexe avec une augmentation de l’atmosphère ascendante et donc une vitesse plus élevée des satellites en orbite basse pendant la chute.

L’effet affectera également d’autres satellites

Selon M. Stromme, l’effet ne touchera pas seulement la constellation de satellites Swarm : presque tous les engins spatiaux en orbite terrestre seront affectés, y compris la station spatiale internationale. S’il est possible pour ces derniers d’effectuer des manœuvres de repositionnement un peu plus fréquemment, pour les nombreux satellites, dont certains sont très petits et particulièrement vulnérables, cela pourrait constituer un problème plus important, bien que l’on n’en connaisse pas encore l’ampleur. On parle de satellites sans aucun système de propulsion. Ils auront probablement une durée de vie plus courte et reviendront plus tôt que prévu, explique encore M. Stromme.

Maxime Le Moine
Maxime Le Moine
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