L’Agence spatiale britannique et Rolls-Royce vont développer des engins spatiaux à propulsion nucléaire

L’agence spatiale britannique, en collaboration avec Rolls-Royce, prévoit de développer de nouvelles fusées à propulsion nucléaire (crédit : Rolls-Royce)

Il accomplirait le voyage vers Mars en deux fois moins de temps qu’un vaisseau spatial normal ou qu’un rayon aujourd’hui le vaisseau spatial annoncé par l’agence spatiale britannique travaillant avec Rolls-Royce. Le concept consiste à utiliser l’énergie nucléaire comme combustible via un moteur de propulsion qui pourrait permettre à d’éventuels astronautes d’atteindre la planète rouge en seulement trois à quatre mois, au moins deux fois plus vite que ne le feraient des fusées « habituelles » à combustible chimique. Et des voyages plus courts signifieraient également une exposition plus courte à la dose de rayonnement qu’un astronaute effectuant un tel voyage devrait de toute façon supporter.

Selon Graham Turnock, directeur général de l’agence spatiale britannique, ce serait « un concept révolutionnaire qui pourrait débloquer les futures missions dans l’espace lointain qui nous mèneront sur Mars et au-delà », comme le note le Guardian.
De plus, le concept d’un moteur à propulsion nucléaire pourrait en fait permettre de voyager dans le système solaire profond, et peut-être au-delà, c’est-à-dire dans les régions où l’exploitation de l’énergie du Soleil devient de plus en plus difficile à mesure que l’étoile s’éloigne. Rolls-Royce a également été choisie parce qu’elle produit les moteurs à propulsion nucléaire des sous-marins de la Royal Navy depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale, et qu’elle a donc montré qu’elle avait un certain savoir-faire dans ce domaine.

Les Britanniques parlent de projet « pionnier », mais en fait de tels projets avaient déjà été mis en place aux États-Unis dans les années 1950 et 1960. Ces programmes, qui prévoyaient des fusées propulsées par des moteurs nucléaires, ont cependant été interrompus au début des années 1970, lorsqu’on s’est rendu compte, à la suite de tests effectués dans le désert du Nevada, que cette technologie était, du moins pour cette époque, après dangereux.
Cependant, aujourd’hui, les choses semblent avoir changé car même le gouvernement des États-Unis lui-même a émis des directives adressées à la NASA pour rouvrir ces programmes nucléaires pour de nouveaux moteurs spatiaux de propulsion. Il semble donc que l’énergie nucléaire puisse retrouver sa seconde jeunesse dans le secteur spatial après que de nombreuses nations du monde aient décidé de s’en passer également pour des usages civils.

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