La galaxie naine a favorisé la formation d’étoiles dans la Voie lactée, peut-être même le Soleil.

Une des étapes de l’interaction entre la Voie lactée et la galaxie naine du Sagittaire (crédit : IACvideos Channel, YouTube)

Une nouvelle étude menée grâce aux données recueillies lors de la mission Gaia de l’ESA réévalue le rôle de la galaxie naine elliptique du Sagittaire, une des galaxies satellites de la Voie lactée, en ce qui concerne l’évolution de cette dernière et surtout en ce qui concerne les phases de formation stellaire, voire la formation du Soleil.

Notre galaxie, en effet, a connu différentes phases au cours desquelles la formation de nouvelles étoiles, contrairement à ce que nous pouvons voir aujourd’hui, a été violente et très soutenue. Ces phases se sont progressivement estompées au fil du temps.
Pour certaines de ces phases, selon les chercheurs à l’origine de cette nouvelle étude, publiée dans Astronomie de la nature…ce serait la main de la galaxie naine elliptique du Sagittaire.

Actuellement, cette galaxie naine est en pleine interaction avec notre Voie lactée, mais c’est un phénomène qui s’est produit plusieurs fois dans le passé. Les simulations informatiques montrent en effet que cette petite galaxie, il y a déjà 5-6 milliards d’années, a commencé à s’approcher timidement de la Voie lactée, beaucoup plus grande, une approche qui a été répétée il y a 2 milliards d’années et 1 milliard d’années.
Ces approches ont coïncidé avec des phases de forte formation stellaire dans notre galaxie, ainsi que dans la galaxie naine du Sagittaire elle-même.

« Tout indique – explique Carme Gallart, chercheuse à l’IAC, l’un des auteurs de l’étude – que ces interactions entre les deux systèmes ont pu stimuler la formation de nouvelles étoiles dans notre galaxie, affectant ainsi de manière drastique son évolution. Ces résultats remettent en question certains des modèles actuels de formation des étoiles dans les galaxies et imposent des contraintes aux futures études théoriques.

On pense que le système solaire s’est formé il y a environ 4,7 milliards d’années. Selon Tomás Ruiz Lara, un autre auteur de l’étude, le Soleil pourrait également s’être formé à la suite d’une des interactions entre la galaxie naine du Sagittaire et notre Voie lactée, une rencontre qui aurait permis non seulement la naissance du Soleil mais aussi celle de la Terre et de nous-mêmes.

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