La fonte des glaces, un risque élevé pour les communautés côtières de l’Arctique selon une nouvelle étude

Uummannaq, Groenland (crédit : Sarah Cooley)

La glace de mer qui se forme le long de la côte arctique est une ressource fondamentale pour ces habitats ainsi que pour les communautés les plus isolées le long de cette même côte. La glace, par exemple, donne accès aux zones de chasse et de pêche.
Maintenant, une nouvelle étude, publiée dans Nature Changement climatiquemontre que ces formations de glace sont également très menacées par le changement climatique.
En utilisant des données météorologiques et des observations militaires quotidiennes provenant de 28 communautés de la côte arctique, les chercheurs ont déterminé les temps de fonte de cette glace côtière dans chacun des endroits.

À partir de ces données, ils ont créé des modèles climatiques pour prévoir l’échelle de temps qui pourrait s’écouler en relation avec la fonte des glaces elle-même dans les années à venir. Selon les chercheurs, dès 2100, la saison des glaces pour ces communautés pourrait être réduite de 5 à 44 jours, les communautés situées dans des habitats plus froids connaissant les réductions les plus marquées.
« Une des choses les plus importantes pour moi est que même si tout l’Arctique se réchauffe et perd de la glace, nous constatons des résultats très différents d’une communauté à l’autre », explique Sarah Cooley, étudiante à l’Institut de Brown pour l’environnement et la société (IBES) et auteur principal de l’étude. « Lorsque vous combinez ce large éventail de résultats avec le fait que les différentes communautés présentent de nombreuses différences sociales, culturelles et économiques, cela signifie que certaines communautés peuvent subir des impacts beaucoup plus importants que d’autres.

Parmi les communautés qui, au cours des prochaines décennies, connaîtront le déclin le plus marqué en termes de réduction des glaces côtières, on trouve les communautés de Clyde River et de Taloyoak, dans le nord du Canada. Ces communautés sont très dépendantes de la chasse et de la pêche comme forme de subsistance dans l’habitat gelé.
Ces deux communautés pourraient voir la période annuelle de présence de glace côtière réduite de 23 à 44 jours. Cela signifie que les principales activités de ces communautés seront beaucoup plus difficiles à réaliser avec le risque de dispersion ou d’échec des communautés elles-mêmes.

« Certains de ces endroits sont considérés comme les derniers vestiges d’écosystèmes véritablement polaires et les gens parlent beaucoup de la préservation de ces zones en particulier », explique Johnny Ryan, un autre chercheur de l’IBES participant à l’étude.
De plus, le chercheur lui-même souligne que lui et les membres de son équipe, en plus d’utiliser des données satellitaires des vingt dernières années, ont écouté les habitants, comprenant que le changement climatique est beaucoup plus prononcé que ce que les données montrent : les histoires des anciens de ces lieux, qui remontent à 50-60 ans, montrent que le changement climatique en cours a eu un impact sur les communautés arctiques elles-mêmes depuis lors.