Ils analysent les météorites et découvrent que de l’eau était déjà présente sur Mars il y a 4,4 milliards d’années.

NWA 7533, un morceau de météorite originaire de Mars il y a 4,4 milliards d’années (crédit : NASA/Luc Labenne)

Parmi les différentes hypothèses qui expliquent la présence de grandes quantités d’eau sur notre planète, il y a celle selon laquelle cette même eau fait naturellement partie de cet ensemble de matériaux qui commencent à s’agréger lors de la formation des planètes. C’est une théorie qui contraste avec celle, peut-être plus acceptée par les astronomes, de l’eau apportée sur notre planète par les astéroïdes et les météorites, en particulier pendant une phase de notre histoire connue sous le nom de « bombardement tardif intense ».

On pouvait déjà trouver de l’eau lors de la formation des planètes

Maintenant, une nouvelle étude, publiée dans Progrès de la scienceLa première approche, selon laquelle l’eau se trouve naturellement dans les planètes au tout début de leur formation, semble renforcer ce constat. Les chercheurs ont analysé les restes d’une météorite sombre découverte dans le désert du Sahara il y a quelques années, si inhabituellement sombre qu’elle a été également appelée « Black Beauty ».
C’est une météorite qui est née sur Mars il y a des milliards d’années et qui a permis aux scientifiques d’obtenir des informations nouvelles et importantes. En fait, les chercheurs ont découvert que certains des minéraux présents sur la croûte martienne et qui se trouvent également sur les restes de la météorite découverte au Sahara sont oxydés. Cette condition suggère qu’il y avait déjà de l’eau sur la planète rouge lorsque l’impact qui a fait sauter la météorite de la surface de Mars s’est produit.

Les plus anciennes météorites martiennes jamais identifiées

Plus précisément, les chercheurs ont analysé deux restes d’une météorite martienne appelée NWA 7034 et NWA 7533 et trouvée en Afrique du Nord-Ouest. Ce sont les plus anciennes météorites martiennes jamais identifiées car certains des fragments qui les composent se sont formés sur la planète rouge il y a 4, 4 milliards d’années.
Les scientifiques savent déjà que de l’eau est présente à la surface de Mars depuis longtemps, depuis au moins 3, 7 milliards d’années, mais ces résultats, obtenus par le professeur Takashi Mikouchi de l’université de Tokyo et son équipe, montrent que de l’eau était déjà présente lors des premiers stades de la formation de la planète, c’est-à-dire il y a 4, 4 milliards d’années.

L’eau sur Mars il y a déjà 4,4 milliards d’années

« Les clastes ignés, ou roches fragmentées, dans la météorite sont formés par du magma et sont généralement causés par des impacts et de l’oxydation », explique Mikouchi lui-même. « Cette oxydation aurait pu se produire si de l’eau était présente sur ou dans la croûte martienne il y a 4,4 milliards d’années lors d’un impact qui a fait fondre une partie de la croûte. Notre analyse suggère également qu’un tel impact aurait libéré beaucoup d’hydrogène, ce qui aurait contribué au réchauffement de la planète à un moment où Mars avait déjà une épaisse atmosphère isolante de dioxyde de carbone ».
Le fait que de l’eau était déjà présente sur Mars pendant les premières phases de la formation de la planète ou en tout cas immédiatement après sa formation suggère qu’elle devait d’une certaine manière déjà faire partie des matériaux qui ont conduit à la formation de la planète elle-même, probablement qu’elle était un sous-produit naturel de quelque processus que nous ne connaissons pas encore pour le moment.

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