Des saumons morts après les orages au large des côtes de Seattle, voilà qui est à blâmer.

Saumon Oncorhynchus kisutch (crédit : Bureau of Land Management Oregon and Washington, CC BY 2.0, via Wikimedia Commons)

Le saumon argenté, également appelé saumon coho (Oncorhynchus kisutch) est l’une des cinq espèces de saumon du Pacifique. Cette espèce fréquente également la zone marine du nord-ouest du Pacifique, au large de Seattle, pour ne pas dire plus. C’est justement dans cette zone que s’est produite, au cours des dernières décennies, une mort inexpliquée qui a impliqué ces poissons, en particulier les adultes.

La mort des saumons

On estime que 90 % d’entre eux ont disparu, souvent surtout après les tempêtes. Les saumons argentés adultes ont migré dans ces eaux via certains cours d’eau pour frayer. Les scientifiques ont cherché pendant des années la cause de ces morts en masse et maintenant une nouvelle étude, publiée dans Sciencemontre que la suspicion que les humains ont quelque chose à voir avec cela était fondée.

Le coupable est la substance 6PPD-quinone contenue dans les pneus.

Selon les chercheurs, la faute en revient à une substance chimique particulière qui est utilisée pour protéger les pneus. Cette substance toxique, appelée 6PPD-quinone, est en fait expulsée des pneus sur les routes et donc dans l’environnement. Et il a été démontré, même par des études antérieures, que les restes de pneus représentent l’une des principales composantes de la pollution de l’eau.

De petites doses peuvent tuer un saumon…

Les chercheurs ont montré que même de très petites doses suffisent à tuer un saumon. Il a fallu plusieurs années à l’équipe de recherche, réduisant de plus en plus la liste des nombreux produits chimiques, dont beaucoup sont non identifiés, qui composent le mélange de pneus, pour arriver au véritable coupable : le 6PPD. Les chercheurs eux-mêmes suggèrent que probablement d’autres espèces de poissons pourraient également être hypersensibles à cette substance.

Les eaux usées des rues se retrouvent dans l’eau

Ils soupçonnent également que cette substance est pratiquement omniprésente sur toutes les routes et que lorsqu’on lave les rues et les trottoirs ainsi que lorsqu’il pleut, surtout dans les grandes villes comme Los Angeles et San Francisco, l’eau contaminée se retrouve dans les ruisseaux et les rivières. Cela explique le nombre plus élevé de saumons morts après les orages.

Une meilleure filtration

La seule façon de protéger les poissons, en particulier les saumons, qui semblent plus sensibles que d’autres à ce contaminant, est de filtrer l’eau de manière plus efficace sur les routes et les trottoirs avant qu’elle ne se retrouve dans des conduits qui la transportent ensuite dans les cours d’eau avec la mer. Une autre solution pourrait être mise en œuvre par les fabricants de pneumatiques eux-mêmes afin qu’ils n’utilisent plus cette substance ou qu’ils en utilisent une autre qui n’a pas le même effet sur les poissons.

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