Des robots autonomes pour extraire des ressources sur la Lune, la NASA finance le premier projet

Dans quelques décennies, les premières stations minières permanentes pourraient être construites sur la Lune. Cette dernière pourrait être réalisée de manière totalement autonome par des robots (crédit : Anna Nesterova).

La NASA a financé un nouveau projet visant à comprendre la faisabilité et, d’une manière générale, à faire avancer l’idée de l’utilisation éventuelle de robots autonomes pour exploiter les ressources spatiales sur d’autres corps cosmiques. Des chercheurs du College of Engineering de l’Université d’Arizona ont sérieusement envisagé la possibilité qu’un jour des stations permanentes dédiées principalement à l’extraction de matières premières soient construites sur les corps célestes les plus proches de notre planète, principalement sur la Lune.

La Lune est composée des mêmes matériaux que la Terre

D’autre part, l’une des principales théories concernant la formation de la Lune voit celle-ci formée par l’impact d’un corps énorme contre la Terre. Les matériaux résultant de l’impact ont ensuite formé la Lune, qui s’est mise en orbite permanente autour de notre planète.
Cela signifie que la Lune est constituée essentiellement des mêmes matériaux que la Terre. Nous devrions donc nous attendre à trouver les mêmes ressources que celles que nous exploitons sur notre planète.

Sur la Lune, il pourrait y avoir des gisements de matériaux précieux.

Sur la Lune, il pourrait y avoir des gisements de matériaux précieux, comme les terres rares, absolument nécessaires à l’électronique d’aujourd’hui, ou d’autres métaux ou matériaux comme le titane, l’or, le platine et l’hélium 3. Ce dernier est un isotope stable de l’hélium qui pourrait être utilisé pour l’énergie nucléaire. Cependant, il est très rare sur notre planète, alors que sur la Lune il semble exister en abondance.
Cependant, l’exploitation minière lunaire présente certainement de nouveaux défis par rapport à ceux que nous avons largement réussi à surmonter sur Terre.

Sur la Lune, il y aura peu d’énergie et peu d’eau.

Tout d’abord, sur notre planète, nous disposons de très grandes quantités d’énergie, comme le souligne Moe Momayez, l’un des chercheurs de l’université américaine impliqués dans le projet. En outre, nous disposons de quantités d’eau presque illimitées. L’eau est très utile dans de nombreux types d’exploitation minière car elle est utilisée pour briser les roches.
Sur la Lune, nous aurons très peu d’énergie et très peu d’eau, et ce sont des facteurs à prendre en compte. Les roches devront probablement être brisées par des explosions, mais aucun explosif n’a jamais été déclenché sur notre satellite naturel, c’est donc un tout nouveau domaine à explorer.

Des robots autonomes vont être formés sur Terre

Le meilleur moyen que les scientifiques ont trouvé pour faciliter l’exploitation minière sur la Lune est d’utiliser des robots autonomes. Une fois formés ici sur Terre, ils pourront ensuite être envoyés sur la Lune et y effectuer des opérations minières de manière totalement autonome.
Ces robots pourraient libérer les humains d’une tâche vitale mais également chronophage. Les robots pourraient ensuite être utilisés pour la construction et d’autres tâches, en particulier « les choses sales », comme l’appelle Jekan Thanga, professeur associé d’ingénierie aérospatiale.
Thanga a mis au point un système logiciel basé sur l’apprentissage neuromorphique (appelé Human and Explainable Autonomous Robotic System, ou HEART) grâce auquel les premiers robots seront formés.

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