Des feux plus superficiels dans les tourbières ralentissent les émissions de carbone dans l’atmosphère

Alors que des feux plus intenses peuvent décimer les marais en leur faisant émettre d’énormes quantités de carbone dans l’atmosphère, le carbone qui était stocké dans les plantes et le sol, des feux plus légers et plus superficiels ont l’effet inverse, presque bénéfique, selon une nouvelle étude réalisée par des chercheurs de l’université de Duke.
En fait, les chercheurs ont découvert que les feux plus superficiels et confinés protègent le carbone stocké dans les plantes et améliorent même le stockage de ce même carbone dans une perspective à long terme, même dans les périodes les plus sèches.
Il crée essentiellement « une croûte qui rend difficile aux microbes d’atteindre la matière organique qui se trouve à l’intérieur », comme l’explique Neal Flanagan, professeur au Duke Wetland Center et à la Nicholas School of the Environment de Duke, et l’un des auteurs de l’étude.

C’est un effet que le chercheur lui-même appelle « l’effet crème brûlée » : il protège la tourbe brûlée de la décomposition et cette même barrière protectrice ralentit la vitesse à laquelle le carbone stocké dans la tourbe elle-même est émis.
Une plus petite quantité de carbone émise dans l’atmosphère est bien sûr bénéfique, car le dioxyde de carbone peut être considéré comme un gaz à effet de serre nuisible à l’atmosphère qui peut augmenter le réchauffement climatique en cours.

« C’est la première fois qu’une étude a pu le démontrer », explique Curtis J. Richardson, directeur du Duke Wetland Centre. « Et elle a des implications importantes pour l’utilisation bénéfique du feu de faible gravité dans la gestion des tourbières, en particulier à une époque où les incendies et la sécheresse se multiplient.
La tourbière est l’un des plus importants habitats de zones humides bien qu’elle ne couvre que 3 % de la surface de la terre. Il est important car il peut stocker beaucoup de carbone dans le sol, carbone qui serait autrement libéré dans l’environnement avec des effets néfastes. C’est pourquoi il est important de comprendre les effets des incendies dans un tel habitat. L’étude a été publiée dans Biologie du changement global.