Des éléphants capables d’aspirer 3,7 litres d’eau en une seconde et demie

Pour comprendre la capacité de la trompe des éléphants à aspirer la nourriture, les chercheurs ont nourri les animaux avec des cubes de rutabaga, une racine végétale (crédit : DOI : 10.1098/rsif.2021.0215 | Journal of The Royal Society Interface)

La trompe de l’éléphant est un organe exceptionnel que ces mêmes animaux utilisent à des fins diverses. Une nouvelle étude, publiée dans le Journal of the Royal Society Interface,[2] confirme la nature extraordinaire des troncs. Cette fois, des chercheurs de l’Institut de technologie de Géorgie ont pu comprendre comment les éléphants utilisent cet organe pour aspirer l’air, l’eau, la nourriture et d’autres objets. Il ne s’agit pas d’une fin en soi, car les résultats obtenus par les chercheurs pourraient s’avérer utiles pour créer des robots plus efficaces, voire des troncs d’arbres robotisés.[1]

Les éléphants ont une capacité extraordinaire à aspirer des liquides : ils peuvent aspirer jusqu’à trois litres d’eau par seconde, mais aussi de la nourriture qu’ils ne plaisantent pas puisqu’ils peuvent manger plus de 180 kg de nourriture par jour. Tout cela est collecté grâce à leur tronc, qui est capable de s’étendre lorsqu’ils ont besoin de faire passer plus d’eau ou de nourriture.
Des chercheurs ont réalisé quelques expériences avec des éléphants au zoo d’Atlanta, une expérience principalement axée sur la capacité d’aspiration de leur trompe. Les chercheurs ont découvert que les éléphants examinés étaient capables d’aspirer 3,7 litres d’eau en 1,5 seconde. Cela se produit également grâce à une puissante dilatation des narines, qui peuvent s’élargir jusqu’à 30%, et à une réduction des parois du même tronc de 64%.[1]

« Au début, cela n’avait aucun sens : le passage nasal d’un éléphant est relativement petit et il inhalait plus d’eau qu’il n’aurait dû le faire », explique Andrew Schulz, chercheur qui a dirigé l’étude….. « Ce n’est que lorsque nous avons vu les images échographiques et que nous avons vu les narines se dilater que nous avons compris comment ils avaient fait. L’air fait s’ouvrir les parois et l’animal peut stocker beaucoup plus d’eau que ce que nous avions initialement estimé. »[1]

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