Des drones pour surveiller les volcans et prévoir les éruptions

Volcan Santa Maria, Guatemala (crédit : Zorn et al. 2020, Doi : 10.1038/s41598-020-65386-2 | Rapports scientifiques )

L’étude et l’analyse de l’intérieur des cônes actifs des volcans a toujours été un défi pour les chercheurs en raison du danger inhérent à cette activité. Mais aujourd’hui, les drones entrent en jeu et leur technologie peut être d’une grande utilité à cet égard.
Et ce sont précisément les drones qui tentent de tirer parti des chercheurs du Centre allemand de recherche en géosciences GFZ à Potsdam qui, dans une nouvelle étude publiée sur Rapports scientifiques présentent les premiers résultats de l’utilisation de ces appareils de vol, équipés de caméras et de capteurs, sur le volcan Santa Maria, au Guatemala.

Les chercheurs ont utilisé des drones pour observer le dôme de lave sortant du cône de deux manières principales : par une expansion et une croissance lentes du dôme et par une extrusion rapide de lave visqueuse.
Les chercheurs ont ensuite acquis diverses données relatives au volcan, notamment la vitesse de la coulée de lave, les modèles de mouvement de la lave et la température à différents niveaux du volcan lui-même, tous des paramètres très importants pour prévoir les événements explosifs.

« Nous avons équipé un drone de plusieurs caméras », explique Edgar Zorn, l’un des auteurs de l’étude, « puis nous avons fait voler le drone au-dessus du cratère à différents intervalles, mesurant les mouvements de la coulée de lave et d’un dôme de lave à l’aide d’un type spécifique de photographie stéréo avec une précision sans précédent.
Selon les chercheurs, l’étude régulière et systématique des volcans les plus dangereux avec des drones équipés de caméras spéciales à haute résolution et/ou thermiques pourrait s’avérer une tactique efficace non seulement pour mieux comprendre le phénomène du volcanisme mais aussi pour prévoir les éruptions plus tôt, le tout sans mettre en danger les opérateurs mais en agissant à distance de sécurité.