Découverte d’une planète géante autour d’une petite étoile naine, voici l’effet qui en est la cause

Représentation artistique de la planète TVLM 513b tournant autour de l’étoile naine TVLM 513 (crédit : Luis A. Curiel Ramirez)

Une planète gazeuse géante a été découverte autour d’une petite étoile naine froide à 35 années-lumière de nous. C’est une naine rouge de type M9 pour laquelle les astronomes ont calculé une masse de seulement 0,06-0,08 fois celle du Soleil.
La géante gazeuse tourne autour de cette étoile tous les 221 jours et se trouve à une distance de 0,3 unité astronomique (0,3 fois la distance entre la Terre et le Soleil), elle est donc également très proche de l’étoile.
L’étoile est appelée TVLM 513 et la planète TVLM 513b. Cette dernière a été identifiée grâce à la technique astrométrique, une technique qui implique l’identification des minuscules oscillations d’une étoile qui peuvent être causées par une planète en raison de l’effet gravitationnel.

Dans ce cas, cet effet a pu être observé plus clairement puisque nous étions face à une étoile plus petite avec une planète assez grande autour d’elle. Lorsqu’une grande planète, généralement gazeuse, tourne autour d’une étoile plus petite, son effet gravitationnel sur l’étoile est nettement plus perceptible et il en a été ainsi dans ce cas.
En fait, après avoir remarqué les oscillations, les chercheurs eux-mêmes ont été surpris de trouver une planète comme TVLM 513b, ils s’attendaient à une planète avec une masse au moins égale à celle de Jupiter.

Ces situations (très petite étoile avec une très grande planète autour d’elle) sont cependant assez rares et c’est aussi l’aspect le plus intéressant de cette étude et de cette découverte.
L’autre aspect à souligner de cette découverte est la capacité d’avoir pu « détecter les mouvements orbitaux de ce compagnon de masse planétaire sous-juif sur une orbite aussi compacte », comme l’explique Salvador Curiel, chercheur de l’Université nationale autonome du Mexique engagé dans l’étude.
En réalité, cet effet est présent pour toutes les étoiles avec des planètes autour d’elles, mais pour beaucoup d’entre elles, il est si minime et non perceptible à longue distance. Même dans notre système solaire, les planètes, en particulier Jupiter, provoquent le même effet sur le Soleil, mais l’effet est vraiment très faible.

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