Découverte d’une nova, explosion stellaire sur une naine blanche

La nouvelle découverte de l’astronome Robert McNaught (crédit : Adam Block/Mount Lemmon SkyCenter/Arizona University)

Une nova, appelée Nova Reticuli 2020, a été repérée par l’astronome Robert McNaught de Coonabarabran, en Australie, un chasseur de comètes. La nova a été aperçue près des étoiles Alpha et Gamma Doradus.
Le nouveau est visible depuis la Terre avec un petit télescope ou même avec de puissantes jumelles.

Une nova est une explosion qui a lieu à la surface d’une étoile mais qui est loin d’être la « supernova » la plus connue.
Une nova est en fait causée, au moins habituellement, dans les systèmes d’étoiles binaires, généralement l’un de ceux qui voient la présence d’une naine blanche et d’une étoile de la séquence principale, celle qui brûle de l’hydrogène.

Si elles sont suffisamment proches l’une de l’autre, de grandes portions des matériaux de l’étoile de séquence principale peuvent se détacher de l’étoile de séquence principale et avoir un impact sur la naine blanche.
C’est principalement l’hydrogène qui s’accumule à la surface de la naine blanche jusqu’à ce que la température devienne si élevée qu’elle provoque une véritable explosion thermonucléaire. Une explosion, cependant, est toujours plus faible qu’une supernova.

Ce sont des explosions qui peuvent être répétées, contrairement à la supernova qui conduit à la « mort » de l’étoile.
Si le système est suffisamment proche de la Terre, et c’est le cas de Nova Reticuli 2020, cette explosion peut inclure le fait d’être repéré par les astronomes.