Découverte d’une masse d’eau chaude sous le glacier de l’Antarctique qui accélère la fonte

Les chercheurs ont créé un trou de 600 mètres de long qui s’étend sous la plate-forme de glace du glacier de Thwaites (crédit : Université de New York).

Il est question d’une « découverte alarmante » dans un communiqué de presse paru sur le site de l’université de New York. Les chercheurs ont découvert une quantité inhabituelle d’eau chaude à un endroit considéré comme vital sous un glacier de l’Antarctique.
Cette masse d’eau chaude accélère la fonte de la glace, ce qui fait craindre que les scientifiques eux-mêmes aient fait cette découverte.

« Si ces eaux provoquaient la fonte des glaciers en Antarctique, les changements du niveau de la mer qui en résulteraient se feraient sentir dans les régions les plus habitées du monde », explique David Holland, l’un des scientifiques à l’origine de cette recherche.
La masse d’eau chaude qu’ils ont découverte a une température de deux degrés au-dessus de zéro et coule sous le glacier Thwaites, entre autres l’un des glaciers de la calotte glaciaire antarctique les plus analysés et étudiés et l’un des plus massifs.

La masse d’eau est située dans la zone d’échouage du glacier, une zone où la glace « se transfère » du substrat rocheux et commence à flotter sur l’océan comme une plate-forme de glace.
Selon les scientifiques, la fonte du glacier de Thwaites pourrait à elle seule avoir des effets dévastateurs, même à l’échelle mondiale. Nous parlons d’une masse d’eau de la taille de la Grande-Bretagne, qui est déjà aujourd’hui responsable d’environ 4 % de l’élévation du niveau mondial des mers.

Selon les Pays-Bas, cette eau chaude pourrait déclencher une fonte inéluctable du glacier, ce qui aurait d’énormes conséquences sur l’élévation du niveau de la mer à l’échelle mondiale.
La découverte a été faite après que les chercheurs aient créé un trou de 600 mètres de profondeur et de 35 cm de large à l’intérieur du glacier et après qu’ils aient inséré un dispositif de détection spécial dans le trou lui-même. La température de l’eau sous le glacier a été mesurée entre les 10 et 11 janvier.

« A partir de nos observations dans la cavité océanique de la zone d’échouage, nous avons observé non seulement la présence d’eau chaude, mais aussi son niveau de turbulence et donc son efficacité pour faire fondre la base de la plate-forme de glace », explique Aurora Basinski, un étudiant de l’université de New York qui a participé à l’expédition.