Découverte des traces d’un énorme impact entre deux planètes situées à 95 années-lumière de distance

Des preuves d’un probable impact gigantesque entre ce qui est probablement deux planètes ont été découvertes par une équipe de chercheurs de différents instituts dans un système stellaire relativement proche, situé à 95 années-lumière de nous.
Selon les chercheurs, qui ont analysé les traces des restes gazeux de cet impact, celui-ci a dû se produire entre une planète de taille terrestre et une plus petite, il y a environ 200 000 ans.

L’impact s’est produit à une vitesse de 10 km par seconde.

Il s’agirait donc d’un impact assez récent, à tel point qu’il a été possible d’analyser le nuage de gaz résultant. Par exemple, les chercheurs ont calculé qu’il s’agissait d’un impact à grande vitesse, d’environ 10 km par seconde.
Le système stellaire en question comporte l’étoile HD 172555, une étoile très jeune dont l’âge est estimé à environ 23 millions d’années. En analysant les traces de poussière et de gaz autour de cette étoile, les chercheurs ont soupçonné qu’il pouvait s’agir des vestiges d’un grand impact survenu il n’y a pas longtemps.

L’impact a probablement anéanti l’atmosphère de la planète.

Plus intéressant encore, selon les chercheurs, la vitesse de l’impact a probablement anéanti une grande partie de l’atmosphère de la grande planète, ce qui explique la quantité considérable de poussière et de gaz actuellement observée autour de l’étoile.

De tels impacts devraient être très courants

C’est la première fois que des preuves d’un tel impact ont été découvertes, même en considérant notre propre système solaire. En fait, les scientifiques pensent que, surtout pendant les premiers stades de la formation d’un système stellaire, de tels impacts sont assez courants. Même au sein de notre propre système solaire, on pense, en fait, que plusieurs impacts de ce type se sont produits entre des corps plus grands, voire entre des planètes. On pense, par exemple, que la Lune est née à la suite d’un impact entre la Terre elle-même et une autre planète, peut-être de la taille de Mars.

Analyse du monoxyde de carbone autour de l’étoile HD 172555

Ce n’est pas la première fois que des nuages de poussière et de gaz sont observés autour d’une étoile, surtout lorsqu’il s’agit de systèmes très jeunes. Ce qui a intrigué les astronomes dans ce cas, cependant, c’est la composition de la poussière. La poussière semblait contenir des quantités inhabituelles de minéraux inhabituels en grains beaucoup plus fins que ce que l’on pourrait attendre d’un disque de débris stellaires normal.
Les chercheurs ont donc examiné les données du grand réseau millimétrique d’Atacama, au Chili, pour analyser le monoxyde de carbone autour de HD 172555 : “Lorsque l’on veut étudier le gaz dans les disques de débris, le monoxyde de carbone est généralement le plus brillant et donc le plus facile à trouver”, explique Tajana Schneiderman, étudiante diplômée du MIT et auteur principal de l’étude. “Nous avons donc réexaminé les données sur le monoxyde de carbone pour HD 172555 car c’était un système intéressant”.

La quantité de monoxyde de carbone ne s’explique que par l’impact

Ils ont découvert que le niveau de monoxyde de carbone autour de l’étoile était très élevé et que celle-ci tournait étonnamment près de la même étoile, distante d’environ 10 unités astronomiques. Comme l’expliquent les chercheurs, une faible quantité de monoxyde de carbone est généralement attendue si près d’une étoile.
Après avoir écarté le scénario selon lequel ce gaz serait issu d’une étoile nouvellement formée et celui selon lequel il aurait été produit par une ceinture d’astéroïdes glacés, ils sont arrivés à la conclusion qu’il avait dû se former à la suite d’un impact géant : “Dans les systèmes de cet âge, nous nous attendons à des impacts géants, et nous nous attendons à ce que les impacts géants soient vraiment très courants. Les échelles de temps fonctionnent, l’âge fonctionne, et les contraintes morphologiques et compositionnelles fonctionnent. Le seul processus plausible qui pourrait produire du monoxyde de carbone dans ce système, dans ce contexte, est un impact géant”, explique-t-elle.

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