Consommation excessive d’aliments gras, découverte de neurones dans le cerveau qui la stimulent

Résumé graphique de l’étude (Alexander Jais et al. « PNOCARC Neurons Promote Hyperphagia and Obesity upon High-Fat-Diet Feeding », Neuron (2020). DOI : 10.1016/j.neuron.2020.03.022)

Une équipe de chercheurs a découvert un groupe de cellules nerveuses dans le cerveau qui favorisent la consommation d’aliments gras et riches en calories. Il va sans dire qu’une telle découverte pourrait également s’avérer utile pour les personnes en surpoids ou pour lutter contre l’obésité, même chez l’homme, dans un monde comme celui d’aujourd’hui, où les aliments riches en graisses sont dangereusement à la portée d’un nombre croissant de personnes.

Le discours ne fait pas un pli si l’on considère que depuis les années 80, il y a eu ce que de nombreux experts ont défini comme une « épidémie » d’obésité, et par conséquent de toutes les maladies associées, principalement le diabète et les maladies cardiovasculaires, dans le monde entier, en particulier dans le monde industrialisé et occidental.

Les chercheurs de l’Institut Max Planck pour la recherche sur le métabolisme, à Cologne, ont pensé qu’il était préférable de réaliser des expériences sur des rats pour découvrir quelles cellules nerveuses contrôlent la consommation, et parfois conduisent à un excès, d’aliments riches en calories.
C’est pourquoi les chercheurs ont donné aux souris une alimentation riche en graisses. En même temps, ils ont analysé leur cerveau et ont découvert que c’était une région particulière du cerveau qui était plus active pour favoriser la consommation d’aliments gras, le noyau arqué de l’hypothalamus, comme l’explique Alexander Jais, le premier auteur de l’étude.

En particulier, les neurones de la nociceptine ont été impliqués. Lorsque les chercheurs ont retiré sélectivement ces neurones de cette région du cerveau, les souris ont commencé à se limiter à manger des aliments gras sans entrer dans les excès comme dans la phase précédente. Un autre aspect intéressant est que la consommation d’aliments normaux et non gras n’a pas été affectée.
Cela signifie que l’activité de ces neurones était spécifique en ce qui concerne la consommation d’aliments et d’aliments riches en graisses. Plus précisément, ces neurones particuliers inhibent d’autres neurones qui régulent la satiété. Ne se sentant pas encore rassasiés, les rats ont continué à ingérer des aliments riches en graisses même s’ils n’en avaient pas besoin.

« Nous sommes constamment entourés d’aliments bon marché, attrayants et riches en énergie et notre cerveau est câblé de telle manière que nous préférons particulièrement ces aliments », explique Jais. « On ne sait pas encore pourquoi certaines personnes ne peuvent manger que ce dont elles ont besoin et d’autres pas. L’activité individuelle des neurones nocicepine pourrait être une pièce importante du puzzle. Leur activité favorise la surconsommation, ce qui en fait une cible attrayante pour la prévention et le traitement de l’obésité.